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False Confessions

In about 25% of DNA exoneration cases, innocent defendants made incriminating statements, delivered outright confessions or pled guilty.

These cases show that confessions are not always prompted by internal knowledge or actual guilt, but are sometimes motivated by external influences.






Why do innocent people confess?
A variety of factors can contribute to a false confession during a police interrogation. Many cases have included a combination of several of these causes. They include:

•duress
•coercion
•intoxication
•diminished capacity
•mental impairment
•ignorance of the law
•fear of violence
•the actual infliction of harm
•the threat of a harsh sentence
•Misunderstanding the situation

Some false confessions can be explained by the mental state of the confessor.

•Confessions obtained from juveniles are often unreliable – children can be easy to manipulate and are not always fully aware of their situation. Children and adults both are often convinced that that they can “go home” as soon as they admit guilt.

•People with mental disabilities have often falsely confessed because they are tempted to accommodate and agree with authority figures. Further, many law enforcement interrogators are not given any special training on questioning suspects with mental disabilities. An impaired mental state due to mental illness, drugs or alcohol may also elicit false admissions of guilt.

•Mentally capable adults also give false confessions due to a variety of factors like the length of interrogation, exhaustion or a belief that they can be released after confessing and prove their innocence later.

Regardless of the age, capacity or state of the confessor, what they often have in common is a decision – at some point during the interrogation process – that confessing will be more beneficial to them than continuing to maintain their innocence.

From threats to torture
Sometimes law enforcement use harsh interrogation tactics with uncooperative suspects. But some police officers, convinced of a suspect’s guilt, occasionally use tactics so persuasive that an innocent person feels compelled to confess. Some suspects have confessed to avoid physical harm or discomfort. Others are told they will be convicted with or without a confession, and that their sentence will be more lenient if they confess. Some are told a confession is the only way to avoid the death penalty.

Recording of interrogations
The Innocence Project has recommended specific changes in the practice of suspect interrogations in the U.S., including the mandatory electronic recording of interrogations, which has been shown to decrease the number of false confessions and increase the reliability of confessions as evidence. Read more about recommended policy reforms to prevent false confessions.

 

Featured Case: Eddie Joe Lloyd

Lloyd was convicted of the 1984 murder of a 16-year-old girl in Detroit after he wrote to police with suggestions on how to solve various recent crimes. During several interviews, police fed details of the crime to Lloyd, who was mentally ill, and convinced him that by confessing he was helping them “smoke out” the real killer. Lloyd eventually signed a confession and gave a tape-recorded statement. The jury deliberated less than an hour before convicting him and the judge said at sentencing that execution, which had been outlawed in Michigan, would have been the “only justifiable sentence” if it were available. In 2002, DNA testing proved that Lloyd was innocent and he was exonerated. As mandated in a settlement with Lloyd’s family, Detroit Police officials said in 2006 they would start videotaping all interrogations in crimes that could carry a sentence of life.


Read Lloyd’s full profile.


 

Confesiones falsas

En más del 25% de los casos de exoneración por ADN (DNA en sus siglas en inglés) los acusados que eran inocentes hicieron confesiones que los incriminaban o se declararon culpables.

Estos casos demuestran que las confesiones no siempre son un reflejo de creerse culpable sino que muchas veces vienen motivados por influencias externas.

¿Por qué personas inocentes se declaran culpables de crímenes que no han cometido?



  • coacción

  • abuso de alguna sustancia

  • disminución de sus capacidades

  • discapacidad psíquica

  • Ignorancia de la ley

  • miedo a la utilización de violencia

  • uso de fuerza o daño

  • amenaza de una sentencia más dura

  • incomprensión de la situación



Algunas confesiones responden al estado mental de quien las hace

- Muchas confesiones realizadas por menores no son creíbles -los niños a menudo pueden ser fácilmente manipulados o no entender la situación en que se encuentran. En muchas ocasiones los niños y adultos están convencidos de que si confiesan se podrán ir a sus casas.

- Las personas con discapacidades mentales a menudo hacen declaraciones falsas porque tienen la tendencia a aceptar las opiniones de figuras autoritarias. Es importante señalar que muchos agentes que llevan a cabo los interrogatorios no han recibido un entrenamiento especial para interrogar a sospechosos con discapacidad mental. Un estado mental alterado, como consecuencia de una enfermedad mental, las drogas o el alcohol puede provocar falsas declaraciones de culpabilidad.

- Los adultos con plenas capacidades mentales también pueden realizar falsas confesiones debido a múltiples factores como la duración del interrogatorio, cansancio o la creencia que serán puestos en libertad tras declararse culpables y pensar que más tarde tendrán la oportunidad de demostrar su inocencia.

Con independencia de la edad y capacidad mental, lo que tienen en común muchas personas que se declaran culpables es la decisión de que confesar será mas beneficioso para ellos que seguir reivindicando su inocencia.

De amenazas a torturas

Algunas veces los agentes utilizan tácticas de interrogación muy duras con sospechosos que no cooperan. En otros casos algunos oficiales de policía, cuando están convencidos de la culpabilidad de un sospechoso, utilizan tácticas tan persuasivas que la persona inocente se siente obligada a declararse culpable. Algunos sospechosos han confesado para evitar daños físicos o más incomodidades. A otros se les dice que serán acusados con o sin confesión y que su sentencia será mas beneficiosa si confiesan. A otros se les indica que una confesión es la única vía de esquivar la pena de muerte.

Grabación de los interrogatorios

The Innocence Project ha recomendado cambios específicos en la práctica de interrogatorios a sospechosos en los Estados Unidos, entre las que se incluye la grabación obligatoria de los interrogatorios, que ha demostrado disminuir la cifra de falsas confesiones y aumentar las posibilidades de que la confesión pueda utilizarse como prueba. Lea más de grabación de interrogatorios aquí.