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Compensating The Wrongly Convicted

[Print Version]

The punishment continues after incarceration…
Those proven to have been wrongfully convicted through post-conviction DNA testing spend, on average, more than 13 years behind bars. The agony of prison life and the complete loss of freedom are only compounded by the feelings of what might have been, but for the wrongful conviction. Deprived for years of family and friends and the ability to establish oneself professionally, the nightmare does not end upon release. With no money, housing, transportation, health services or insurance, and a criminal record that is rarely cleared despite innocence, the punishment lingers long after innocence has been proven. States have a responsibility to restore the lives of the wrongfully convicted to the best of their abilities.

Why Should a State Compensate the Wrongly Convicted?
Despite their proven innocence, the difficulty of reentering society is profound for the wrongfully convicted; the failure to compensate them adds insult to injury. Society has an obligation to promptly provide compassionate assistance to the wrongfully convicted in the following ways:

Monetary Compensation, Based Upon a Set Minimum Amount For Each Year Served

Provision of Immediate Services, Including:

- Financial support for basic necessities, including subsistence funds, food, transportation;

- Help securing affordable housing;

- Provision of medical/dental care, and psychological and/or counseling services;

- Assistance with the development of workforce skills; and

- Legal services to obtain public benefits, expunge criminal records, and regain custody of children.

Official Acknowledgement of a Wrongful Conviction

Conceding that no system is perfect, the government’s public recognition of the harm inflicted upon a wrongfully convicted person helps to foster his healing process, while assuring the public that the government – regardless of fault – is willing to take ownership of its wrongs or errors.

Do all states have compensation statutes?

The federal government, the District of Columbia, and 30 states have compensation statutes of some form. The following 20 states do not: Alaska, Arizona, Arkansas, Delaware, Georgia, Hawaii, Idaho, Indiana, Kansas, Kentucky, Michigan, Nevada, New Mexico, North Dakota, Oregon, Pennsylvania, Rhode Island, South Carolina, South Dakota, and Wyoming.

What Are Common Shortcomings in Existing Legislation?

Refusing to enact uniform, statutory access to wrongful conviction compensation. Some states opt to compensate the wrongfully convicted only via “private compensation bills.” This approach: politicizes compensation based on the individuals and policymakers involved; requires exonerees to mount costly and demanding political campaigns; and threatens to deny appropriate – or any – compensation to those who truly deserve it.

Prohibiting compensation to those deemed to have “contributed” to their wrongful convictions. This denies justice to those who were coerced, explicitly or implicitly, into confessing or pleading guilty to crimes it was proven they did not commit.

Denying the additional remedy deserved by those who can prove their wrongful convictions resulted from patent and intentional civil rights violations, as opposed to simple error.

Preventing the compensation of individuals with unrelated, felony convictions.

What Can Be Done to Ensure Fair Compensation In Every State?

By guaranteeing compensation to the wrongfully convicted, a state can take an important step towards ensuring the integrity of its criminal justice system.

• States that do not have compensation statutes must pass them and states that have compensation statutes must reexamine them to ensure they make compensation equally attainable and adequate for the wrongfully convicted.

• Statutes should include either a fixed sum or a range of recovery for each year spent in prison. President George W. Bush endorsed Congress’s recommended amount of up to $50,000 per year, with up to an additional $50,000 for each year spent on death row.

• Statutes should include the immediate provision of subsistence funds and access to services critical to a successful return to society, including housing, food, psychological counseling, medical and dental care, job skills training, education, and other relevant assistance needed to foster the successful rebuilding of the lives of the wrongfully convicted.

• Statutes should not contain the provisions noted in the “Common Shortcomings in Existing Legislation” section above.

Case in Point: Compensation in Florida
In 2004, Floridian Wilton Dedge was exonerated after having been forced to spend 22 years in prison for a rape and burglary that he did not commit. Upon his release from wrongful imprisonment, however, Mr. Dedge was entitled to absolutely nothing from the state. Mr. Dedge’s lawsuit against the state was dismissed by the trial court. His only alternative to the courts was to seek a private compensation bill from the legislature. Despite the public outcry over the injustice he had suffered, the legislature initially refused to pass the “private bill” necessary to compensate him. (Florida did eventually pass a private bill for Mr. Dedge and in 2008, passed a universal statute, obviating the need for the extraordinary advocacy that was needed for Mr. Dedge.) Having to convince the legislature of the need for compensation makes it a political issue, and successfully suing in court presents a new set of legal and financial obstacles to the wrongfully convicted - when compensation should be a simple issue of justice. There is simply no question that when an innocent person has had his life stripped from him only to endure the horror of prison, justice demands that the individual be compensated for the harm suffered. States should adequately and promptly provide justice and restoration to the wrongly convicted through a standard, navigable, and just process.

Indemnización para los condenados por error

[Print Version]

El castigo continua después de la liberación
Una persona inocente que ha sido condenada por error pierde su libertad, su familia y amistades, y su vida, y queda sumergida en el inmenso horror de la cárcel. Lamentablemente, la pesadilla no acaba allí. Sin dinero, vivienda, medio de transporte, servicios médicos o seguro, y con un historial criminal que en muy pocas ocasiones se elimina, pese a haber quedado probada su inocencia, el castigo permanece después de la liberación. Los Estados tienen la responsabilidad de reconstruir la vida de estas personas inocentes.

¿Por qué un Estado debería indemnizar a los condenados por error?
Los exonerados tienen que luchar contra profundas dificultades para reintegrarse a la sociedad a pesar de haber quedado probada su inocencia

Necesidad de servicios inmediatos

• Ayuda económica para necesidades básicas

• Ayuda para garantizar una casa a un precio asequible, así como atención médica y dental

• Apoyo en el desarrollo de aptitudes laborales

• Servicios psicológicos. El Desorden de Estrés Postraumático es un elemento muy común en aquellos que han recuperado su libertad recientemente

• Servicios legales para obtener ayudas públicas, limpiar antecedentes criminales y recuperar la custodia legal de los hijos

Ayuda para recuperar el tiempo perdido

• Asesoramiento laboral para superar la pérdida de aquellas aptitudes laborales que el condenado por error hubiera adquirido con el tiempo de no haber sido encarcelado y el déficit de experiencia profesional y laboral causada por la condena por error

• Servicios de asesoramiento para reparar relaciones dañadas y corregir el daño psicológico causado por el hecho de haber sido condenado por error y la experiencia en la cárcel

• Reconocer oficialmente que la condena era errónea

• Reconocer el daño causado al inocente favorece la recuperación del exonerado

• Una segunda injusticia añade insultos a la injuria. La sociedad tiene la obligación de corregir rápidamente y compensar la injusticia grave que comporta una condena errónea.

¿Todos los Estados tienen reglamentos compensatorios?
El gobierno federal, el Distrito de Columbia y 29 estados tienen algún tipo de reglamento compensatorio. Los siguente 21 estados no tienen reglamentos compensatorios: Alaska, Arizona, Arkansas, Delaware, Georgia, Hawaii, Idaho, Indiana, Kansas, Kentucky, Michigan, Minnesota, Nevada, New Mexico, North Dakota, Oregon, Pennsylvania, Rhode Island, South Carolina, South Dakota and Wyoming.

21 DE LOS ESTADOS QUE NO TIENEN REGLAMENTOS COMPENSATORIOS

¿Qué se puede hacer para garantizar una indemnización justa en cada Estado?
Garantizando una compensación para los condenados por error, los Estados dan un gran paso adelante para lograr que el sistema de justicia criminal sea realmente justo.

• Aquellos Estados que no tengan reglamentos compensatorios deben aprobarlos

• Los Estados que tienen reglamentos compensatorios deben revisarlos para garantizar que las indemnizaciones a los condenados por error son adecuadas y viables

• Los reglamentos deberían prever una cantidad fija o variable en función de los años pasados en prisión. El presidente Bush apoyó la cantidad recomendada por el Congreso, de 50.000 dólares por año en prisión, más una cantidad adicional de 50.000 dólares por cada año en el corredor de la muerte.

• Algunos reglamentos contienen cláusulas que indican que el exonerado solo reciba la indemnización si no ha contribuido a su condena por error. De este modo los estados evitan tener que indemnizar a aquellos exonerados que fueron coaccionados y confesaron un crimen que no habían cometido. Los reglamentos no deberían tener cláusulas que soliciten a los exonerados probar que no contribuyeron a su condena por error.

• Los reglamentos deberían incluir una cláusula inmediata para la ayuda económica y el acceso a formación laboral y académica, cobertura médica y otros servicios necesarios para contribuir a que los exonerados puedan rehacer su vida con éxito.

Caso de estudio: Compensación en Florida
En 2004, Wilton Dedge, de Florida, fue exonerado después de 22 años en la cárcel por una violación y un robo que no había cometido. Dedge fue liberado pero el Estado de Florida no se vio obligado a indemnizarlo. La demanda de Dedge contra el Estado fue rechazada por el tribunal. Su única alternativa a los tribunales fue conseguir una indemnización privada por parte de la legislatura, que, a pesar de las quejas públicas por la injusticia que había padecido, inicialmente se negó a aprobar esta ley privada necesaria para compensarle.

Estos procesos son una gran parte del problema –tener que convencer a la legislatura de la necesidad de compensación convierte la indemnización en un tema político, y demandar con éxito a un tribunal presenta nuevos tipos legales y económicos de obstáculos para los condenados por error, cuando la indemnización debería ser una simple cuestión de justicia. Y no existe ninguna duda de que cuando a una persona inocente se le ha quitado una vida en libertad y se lo ha condenado al horror de la cárcel, la justicia exige que este individuo sea compensado por todo el daño sufrido. Finalmente se aprobó mediante sesión especial una ley privada compensando a Dedge pero fue necesaria una labor extraordinaria de la defensa para conseguirla. Los Estados deberían dar una respuesta justa y rápida para la reinserción del condenado por error a través de un proceso justo, fácil y reglado.